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SPRINT: la DARPA progetta un X-Plane a decollo verticale e ad alta velocità

@ Bell

La DARPA – Defense Advanced Research Projects Agency sta lavorando con quattro aziende aerospaziali per progettare un velivolo sperimentale con decollo e atterraggio verticale in grado di volare a velocità molto più elevate del noto convertiplano V-22 Osprey. Il progetto SPRINT arriva mentre l’esercito americano valuta come potrebbe operare con gli aerei in aree prive di piste tradizionali.

La DARPA chiama il suo programma SPRINT, ovvero X-Plane Demonstration Speed ​​and Runway Independent Technologies. A novembre 2023, l’agenzia statunitense ha assegnato contratti ad Aurora Flight Sciences, Bell Textron, Northrop Grumman e Piasecki Aircraft Corporation per iniziare ad affinare le loro idee. Il valore totale di queste quattro operazioni, che coprono la fase iniziale, potrebbe valere dai 15 ai 20 milioni di dollari, a seconda delle opzioni esercitate dall’agenzia.

Entro la primavera del 2027, la DARPA vorrebbe che una di queste aziende finisca di progettare e prototipare il proprio velivolo, lo costruisca ed effettui il suo primo volo. Il comandante della Marina USA Ian Higgins, responsabile del programma SPRINT, ha dichiarato in un’intervista che la velocità è uno dei requisiti chiave per questo velivolo. Quando l’aereo SPRINT, la DARPA vorrebbe che raggiunga velocità comprese tra 400 e 450 nodi, o circa 460-520 mph. Ad oggi il V-22 Osprey ha una velocità massima di 270 nodi.

“Ciò che vogliamo essere in grado di raggiungere sono velocità di fascia alta”, ha affermato Higgins. “Stiamo andando oltre altri 100 e più nodi oltre l’Osprey, il che mette a dura prova la fisica se si utilizzasse solo il sistema di propulsione dell’Osprey stesso“.

Higgins ha affermato che il velivolo SPRINT dovrà anche essere in grado di restare in volo stazionario, effettuare la transizione tra il volo in volo stazionario e quello in avanti e avere un sistema di alimentazione distribuito durante tale transizione che alimenti efficacemente tutti i sistemi di propulsione. Inoltre Higgins ha affermato che SPRINT non si sta concentrando sulla sopravvivenza o sul potenziale carico utile.

Quando si tratta di raggiungere questi obiettivi, la DARPA offre ampia libertà alle aziende concorrenti. Ad esempio, ha affermato, le aziende possono decidere se i loro aerei debbano essere con o senza equipaggio, oppure volare in modo autonomo o semi-autonomo.

I concept art finora pubblicati suggeriscono la gamma di strategie che le aziende potrebbero utilizzare per le loro proposte SPRINT. In una versione del 27 novembre, Bell Textron ha rivelato un design simile ad un convertiplano Osprey apparentemente senza equipaggio, sospeso sopra una piattaforma in mare. Il design deriva anche dai concetti di design HSVTOL – High Speed ​​Vertical Take Off and Landing.

Bell ha affermato che la sua proposta SPRINT unirà la capacità di volo stazionario di un elicottero con la velocità, la portata e la capacità di sopravvivenza di un aereo a reazione. La società prevede inoltre di sfruttare il suo lavoro precedente sulla tecnologia VTOL ad alta velocità grazie all’esperienza sull’Osprey stesso che sul nuovo V-280 Valor. Bell sta conducendo test di riduzione del rischio del suo rotore pieghevole, delle tecnologie di propulsione integrata e di controllo del volo presso la base aerea di Holloman nel New Mexico.

Aurora, una filiale della Boeing, ha dichiarato nel proprio comunicato che sta progettando un velivolo ad alta portanza e bassa resistenza aerodinamica, con ala che utilizza un corpo alare misto e motori incorporati per il volo in avanti, nonché ventole di portanza integrate collegate ai suoi motori per il volo verticale.

@ Aurora Flight Sciences

L’immagine concettuale rilasciata da Aurora mostra il corpo alare misto proposto per il suo aereo, non lontano dal design del Boeing X-48. Aurora ha affermato che sta anche utilizzando le idee del suo aereo senza equipaggio Excalibur, che utilizzava il decollo verticale del jet con ventole di sollevamento elettriche che si ritraevano nell’ala durante il volo in avanti.

I contratti SPRINT finora assegnati coprono la fase iniziale di progettazione concettuale della durata di sei mesi. Entro maggio 2024, le compagnie dovranno convincere la DARPA che il loro concetto funzionerà e potrà portare al primo volo nel 2027. La DARPA taglierà quindi almeno un contendente e passerà alla fase successiva di 12-15 mesi, e prevede che le aziende completeranno il loro progetto preliminare per poi vagliare l’avanzamento del progetto.

Il potenziale utilizzo degli aerei a decollo verticale ad alta velocità sono vasti, ha affermato Higgins. Potrebbero includere l’uso da parte di forze operative speciali e per operazioni di mobilità e logistica, recupero del personale, trasporto medico e missioni di evacuazione, ha aggiunto. Tutto ciò che richiede ad un aereo di spostarsi rapidamente dentro e fuori aree di lavoro complesse.

In una guerra futura, ha detto Higgins, i militari potrebbero aver bisogno di aerei in grado di decollare e atterrare da strade, campi aperti, linee di volo danneggiate o bombardate o altri luoghi senza piste tradizionali, molto rapidamente. “Apre davvero la possibilità di essere utilizzato in ​​tutti quei set di missioni“, ha detto Higgins.

Al momento, le tecnologie che verrebbero utilizzate per SPRINT non sono destinate a nessun progetto esistente. Higgins ha riconosciuto che il progetto potrebbe non trasformarsi in nulla, ma spera che un giorno la tecnologia possa essere trasformata in un vero programma aeronautico.

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