USAF MH-139A Grey Wolf
@ Boeing

MH-139A: con un ulteriore ordine tra Boeing e l’USAF salgono a 26 gli elicotteri italiani sotto contratto

L’aeronautica militare americana ha assegnato a Boeing un contratto da 178 milioni di dollari per produrre sette ulteriori elicotteri MH-139A e fornire supporto all’addestramento. Questo ordine porta a 26 il numero totale di elicotteri sotto contratto.

Costruire la flotta Grey Wolf e aprire la strada verso la produzione a pieno ritmo è un passo fondamentale nel sostenere le priorità di modernizzazione dell’Aeronautica Militare“, ha affermato Azeem Khan, direttore del programma MH-139. “Mantenere questi impegni e mettere maggiori capacità nelle mani dei nostri clienti è importante per la loro missione di protezione delle risorse nazionali vitali”.

Questo contratto arriva subito dopo che il primo elicottero di produzione aveva effettuato il suo primo volo nel dicembre 2023. Con il primo velivolo di produzione attualmente sottoposto a ulteriori test e altri velivoli in varie fasi di produzione, Boeing è sulla buona strada per consegnare il primo velivolo LRIP all’US Air Force quest’estate.

Nel frattempo, a marzo scorso, il primo elicottero di produzione è stato preso in consegna dal 341st Missile Wing sulla base aerea di Malmstrom nel Montana, sotto la supervisione del 582nd Helicopter Group, del 40th Helicopter Squadron e del 550th Helicopter Squadron, attivato nel maggio 2023, responsabile dell’addestramento e della conversione all’MH-139A dell’US Air Force Global Strike Command.

Dopo l’arrivo degli elicotteri a Malmstrom e Maxwell, per i primi sei mesi, le unità si concentreranno sulla “qualificazione degli equipaggi, sul perfezionamento delle tecniche e delle procedure operative e sull’integrazione completa dell’elicottero MH-139 Grey Wolf nelle operazioni di volo quotidiane.

Successivamente, l’elicottero inizierà i test operativi iniziali e la valutazione, un passo fondamentale per raggiungere la decisione di produzione a pieno ritmo. La fase dell’Initial Operational Test and Evaluation (IOT&E) dovrebbe svolgersi nel quarto trimestre dell’anno fiscale 2024, con la maggior parte dei test che si svolgeranno a Malmstrom.

A marzo 2023 la US Air Force aveva autorizzato la produzione dei primi 13 velivoli MH-139A destinati all’uso operativo a seguito dell’aggiudicazione di un contratto da 285 milioni di dollari.

Il Grey Wolf, prodotto dalla Boeing, è un elicottero versatile e all’avanguardia progettato e adattato per l’utilizzo da parte dell’USAF. L’elicottero, derivato dalla macchina italiana AW139 di Leonardo, svolgerà un ruolo cruciale in una varietà di missioni, comprese le operazioni di sicurezza sui siti dei missili balistici intercontinentali, le attività di ricerca e salvataggio e il trasporto di personale.

A partire dalla collaudata piattaforma AW139 e integrando ulteriori capacità militari nell’MH-139A Grey Wolf, il team Boeing-Leonardo sta fornendo all’US Air Force il prodotto più capace per la delicata missione di difesa delle basi con i missili balistici intercontinentali americani.

Come sappiamo l’MH-139 sostituirà gli iconici elicotteri Bell UH-1N Huey che  hanno sede a Malmstrom dal 1970. L’MH-139 è stato acquistato principalmente per supportare la missione delle basi e postazioni dei missili balistici intercontinentali statunitensi e sostituiranno i circa 60 Huey, dell’era del conflitto del Vietnam che sono attualmente basati anche a Fairchild AFB, Washington; Eglin AFB, Florida; Kirtland AFB, Nuovo Messico e la Yokota, in Giappone. Erano entrati nella flotta dell’US Air Force nel 1970, quando sono arrivati ​​​​come elicotteri di ricerca e salvataggio e hanno assunto altri ruoli come il supporto ai missili nucleari.

Un contratto per l’elicottero italiano della Leonardo era stato assegnato a settembre 2018 a un team Boeing/Leonardo, con la messa in campo operativa iniziale prevista per l’esercizio 2023. L’aggiudicazione è per un contratto da 2,38 miliardi di dollari per la produzione di fino a 80 nuovi elicotteri per la manutenzione dei silos dei missili nucleari, tra le altre cose. Il Grey Wolf è una versione militarizzata dell’elicottero commerciale Leonardo AW139. Nell’esercizio 2022, l’USAF aveva richiesto 16,1 milioni di dollari in RDT&E, ma nessun contratto di appalto.

Gli elicotteri forniranno sicurezza e supporto alle basi ICBM della nazione che abbracciano gli stati di Wyoming, Montana, North Dakota, Colorado e Nebraska. Il nuovo elicottero colma oggi le lacune di capacità degli HH-1N Huey, che entrò in servizio nella US Air Force nel 1970, nelle aree di velocità, autonomia, resistenza, carico utile e sopravvivenza a supporto delle missioni ICBM dell’alto comando statunitense.

elicottero USAF MH-139A Grey Wolf
@ U.S. Air Force photo by Samuel King Jr.

Altre capacità della missione includono la ricerca e il salvataggio di civili, il supporto per il trasporto aereo, le missioni della National Capital Region, nonché la scuola di sopravvivenza e il supporto ai test. Basato sull’elicottero civile italiano Leonardo AW139, l’elicottero MH-139A è il primo elicottero acquisito dalla US Air Force per un unico comando e in particolare il primo velivolo mai acquisito dall’AFGSC – Air Force Global Strike Command.

L’MH-139 dovrebbe essere in grado di raggiungere una velocità di crociera di 135 nodi e volare per almeno 3 ore con una autonomia minima di 225 miglia nautiche senza dover essere rifornito di carburante. Come l’HH-1N Huey prima di esso, il Grey Wolf sarà in grado di trasportare nove soldati a pieno carico, sebbene ad un certo punto l’USAF avesse considerato, per il sostituto dello Huey, un elicottero in grado di trasportare un un numero maggiore di soldati.

Secondo la US Air Force l’AW139 è valutato per una velocità di crociera di 130-140 nodi con una velocità massima di 167, rispetto ai 90-100 nodi per dell’anziano Huey. Un’autonomia di circa 778 miglia contro poco più di 300 miglia per lo Huey. Queste caratteristiche avranno un ruolo importante nel modo in cui l’elicottero MH-139A potrà proteggere i convogli e rispondere alle esigenze della US Air Force nella specifica missione ICBM. L’MH-139 è inoltre dotato di un autopilota migliorato a quattro assi, un sistema di telecamere a infrarossi, è blindato e ha contromisure a bordo, tutto insieme a una mitragliatrice brandeggiabile. La sua moderna avionica gli consente di volare in ogni condizione meteo.

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