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@ @ Ministero della Difesa Australia / Boeing Australia

Droni collaborativi: l’US Air Force prevede che 100 Collaborative Combat Aircraft saranno operativi entro 5 anni

Anche se l’US Air Force prevede di acquistare fino a 2.000 aerei da combattimento collaborativi entro la fine degli anni ’30, solo circa 100 ne saranno costruiti entro il 2029, ha detto il segretario Frank Kendall lo scorso 30 aprile. Dopo un’aggiudicazione iniziale di alcuni giorni fa, altri contratti per droni collaborativi CCA seguiranno a breve, tempo di circa due anni, ha detto.

Durante un’udienza alla Camera in sottocommissione difesa per gli stanziamenti, a Kendall è stato chiesto quanti CCA saranno in servizio e quanto presto. “Ne avremo più di 100 ordinati o consegnati entro la fine del FYDP, il programma di difesa degli anni futuri, questo per l’Incremento 1“, ha detto Kendall. Il FYDP – Future Years Defense Program copre i prossimi cinque anni, terminando nell’anno fiscale 2029.

Kendall ha osservato di aver fornito una “cifra di pianificazione” di 1.000 CCA. “Questo è solo per riflettere il fatto che siamo seri al riguardo, sarà una parte significativa della nostra struttura delle forze aeree“, ha detto.

Come abbiamo già scritto, l’US Air Force ha annunciato Anduril e General Atomics come finalisti per il primo incremento di CCA il 24 aprile. Le due società hanno battuto i più grandi Boeing, Lockheed Martin e Northrop Grumman per il contratto, ma la forza armata ha affermato che queste società potranno competere per il contratto dell’Incremento 2. L’US Air Force al momento non ha rivelato i dettagli dei contratti Incremento 1, compreso il loro valore in dollari.

Kendall ha detto che fino a 2.000 CCA potrebbero essere nei piani a lungo termine dell’US Air Force. Ma ha detto in sottocommissione difesa che “il numero finale dipenderà da tutti i costi, dalla portabilità della tecnologia da e verso altre piattaforme e da una serie di altri fattori”. Indipendentemente da ciò, Kendall ha definito i CCA un “cambiamento abbastanza trasformativo per dare ai nostri piloti di caccia un drone gregario che è destinato a sopravvivere ma che no”, ha aggiunto, il che significa che i droni  collaborativi potranno essere persi in numero accettabile. “Ciò ci fornirà una vasta gamma di tattiche e tecniche che attualmente non possiamo utilizzare.

Alla domanda su quanti droni collaborativi verranno acquisiti per ogni velivolo da combattimento con equipaggio, Kendall ha detto che da due a cinque è un numero probabile, ma che “non lo faremo per ogni singolo combattente, probabilmente, almeno non inizialmente“.

Il costo desiderato da Kendall per un CCA sarà pari a circa 25-30 milioni di dollari, ha detto, una “frazione” del prezzo di un caccia con equipaggio. Sarebbe circa un terzo del costo di un F-35, che ammontava a circa 80 milioni di dollari ciascuno nel lotto negoziato più recentemente.

Funzionari dell’US Air Force hanno affermato che un contratto per l’Incremento 2 dovrebbe essere assegnato nel 2025 o 2026, ma tale piattaforma non è stata ancora definita. I funzionari del servizio hanno affermato che all’inizio era stata pensata una piattaforma di fascia alta stealth, ma poi gli scenari attuali hanno dimostrato che un gran numero di CCA di fascia bassa sarebbero più preziosi in un conflitto nel Pacifico rispetto a piccoli numeri delle versioni di fascia alta.

Il modo in cui è strutturato il programma prevede molteplici incrementi, hanno circa due anni di differenza“, ha spiegato Kendall durante l’udienza. L’incremento 1 è pensato per andare “rapidamente alla produzione”, ha affermato. “Ci aspettiamo di avere questi aerei in produzione entro pochi anni e di avere le consegne prima della fine del piano quinquennale“, ha affermato.

Quei primi aerei “ci permetteranno di imparare molto; ci daranno una capacità operativa”, ha detto Kendall. “Ci sarà un secondo incremento in arrivo un paio d’anni dopo quello. E siamo alla ricerca di una cooperazione internazionale con questo secondo incremento”.

Boeing ha sviluppato il suo MQ-28 Ghost Bat con l’Australia, e l’US Air Force ha mostrato interesse per questo aereo modulare e senza equipaggio. Anche il Regno Unito e altri partner internazionali stanno lavorando sui propri aerei autonomi. Kendall ha detto che lui e il Capo di Stato Maggiore, Generale David W. Allvin, hanno discusso della cooperazione con diversi alleati.

Il capo dell’acquisizione e del sostegno del Pentagono, William LaPlante, ha osservato che produrre le stesse piattaforme o munizioni in più paesi migliorerebbe la capacità e l’interoperabilità della coalizione e fornirebbe un potente deterrente se tali velivoli fossero prodotti su larga scala.

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