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Un C-130 della DARPA recupera in volo un drone X-61 Gremlin attraverso la rampa di carico

@ DARPA

Per la prima volta, la DARPA – Defense Advanced Research Projects Agency ha recuperato durante una missione di volo un aereo senza pilota X-61 Gremlin Air Vehicles (GAV) dalla rampa di carico di un C-130 Hercules appositamente equipaggiato, segnando una pietra miliare nello sforzo delle forze armate statunitensi di schierare sciami di droni da un aereo “madre”. Questo primo recupero riuscito di un Gremlin ha avuto luogo lo scorso 29 ottobre 2021 sul poligono Dugway Proving Ground nello Utah, ha detto la DARPA in un comunicato stampa.

Il programma Gremlins è in corso dal 2015 e la DARPA aveva selezionato un team guidato dall’appaltatore della difesa Dynetics, ora una sussidiaria di Leidos, per costruire e dimostrare effettivamente le possibilità di utilizzo dei Gremlin Air Vehicles nel 2018. Il produttore di droni Kratos ha sviluppato sia il drone X-61A stesso che il recupero aereo sistema.

L’agenzia ha osservato che questo test di volo, il quarto dispiegamento dei Gremlins, ha coinvolto due dei piccoli droni, che hanno eseguito con successo tutte le posizioni di volo in formazione con l’Hercules e con tutte le caratteristiche di sicurezza. Il team di Gremlins ha anche ricondizionato un altro drone e lo ha fatto volare di nuovo entro 24 ore lavorative, afferma il comunicato. Mentre un Gremlin è stato recuperato, un altro è stato distrutto durante i test di volo, ha detto la DARPA.

La DARPA spera che il programma consentirà un giorno ai militari di lanciare gruppi di piccoli droni carichi di sensori da bombardieri, aerei da trasporto o anche da aerei più piccoli quali quelli da combattimento.

Lo scenario, sviluppato dalla DARPA, prevede che gli aerei “madre” rimarranno fuori dalla portata delle difese nemiche, ma gli sciami di droni voleranno sul campo di battaglia non permissivo per condurre missioni come intelligence, sorveglianza, ricognizione o guerra elettronica. L’aereo lanciatore raccoglierà i droni e li riporterà alla base, dove gli equipaggi di terra li prepareranno per un altro volo entro 24 ore, ha affermato la stessa DARPA in un rapporto del 2018.

L’agenzia spera che ogni drone abbia una durata di 20 voli. L’agenzia ha affermato che pilotare questi droni relativamente “usa e getta” consentirebbe ai militari di compiere missioni in modo molto più economico e con meno sforzi di manutenzione rispetto a fare affidamento su sistemi non sacrificabili destinati a volare per decenni.

Questo recupero è stato il culmine di anni di duro lavoro e dimostra la fattibilità di un recupero aereo sicuro e affidabile“, ha affermato nel comunicato il Tenente Colonnello Paul Calhoun, responsabile del programma Gremlins presso l’Ufficio per la tecnologia tattica della DARPA. “Una tale capacità si rivelerà probabilmente fondamentale per le future operazioni aeree distribuite“.

I precedenti tentativi di effettuare recuperi aerei dei Gremlins non avevano avuto successo. Nell’ottobre 2020, la DARPA aveva dato il via a una serie di test di volo in cui aveva provato, senza successo, per nove volte a recuperare tre Gremlins. La DARPA ha detto che all’epoca quei tentativi erano a pochi passi dal successo e che tutti i Gremlins si erano paracadutati a terra in sicurezza.

Questa volta sono stati condotti quattro voli, durante i quali sono state raccolte ore di dati, comprese informazioni sulle prestazioni dei velivoli coinvolti, su come ha funzionato il contatto durante il recupero in volo e sulle interazioni aerodinamiche tra il Gremlin e il sistema di recupero del C-130. “Il recupero aereo è complesso“, ha detto Calhoun nel comunicato. “Ci vorrà un po’ di tempo per goderci il successo di questa implementazione, quindi torneremo al lavoro analizzando ulteriormente i dati e determinando i prossimi passi per la tecnologia Gremlins“.

Redazione di Aviation Report: Dalla redazione di Aviation Report // From editorial staff

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